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Guatemalan Environmental Journalist, Lucy Calderón, Wins First Place for Article on Climate Change in Totonicapán

This past November, Guatemalan environmental journalist Lucy Calderón took a trip to our project sites in Totonicapán, Guatemala to write a story on how local environmental groups are confronting issues of climate change. Lucy and Guatemala Country Officer, Mario de León, met at a climate change event (Congreso Nacional de Cambio Climático) in Xela (Quetzaltenango), Guatemala and Mario invited Lucy to visit and experience our community-based conservation work. This December, after Lucy published an article about her experience with EcoLogic to various news outlets focused on conservation, she was awarded the first place prize by LatinClima and the Earth Journalism Network, CATIE (Tropical Agronomic Research and Teaching Center)  and the Dutch Embassy in Costa Rica for the best Latin American story on adaptation to climate change.

Below, in Spanish and English, is Lucy’s article, and the videos and photography that accompany her story. We are very proud that she chose to write about our work, and we congratulate her for being awarded first place!

*Note: The original article was written in Spanish. EcoLogic intern Dulce Gutierrez has provided English translation for this article, and each Spanish paragraph has an English translation that immediately follows

Educación y organización comunitaria son claves para convivir con el cambio climático 


“La unión hace la fuerza”. Y eso lo saben bien las autoridades de 48 Cantones del Pueblo de Totonicapán, la institución de mayor representatividad y legitimidad entre la población de ascendencia maya k´iche´ del Altiplano Occidental de Guatemala y que desde sus raíces históricas procura el desarrollo económico y cultural de quienes la conforman.

Esta organización también vela con recelo por el manejo y conservación de los bosques comunales de su territorio, el cual se caracteriza por su alto potencial forestal.

Los bosques abarcan unas 21 mil hectáreas -en las que además de una variada vida silvestre de flora y fauna, como el caso del pinabete (Abies guatemalensis), especie exclusiva del país- se han identificado unos 2 mil nacimientos de agua.

Es tan apreciada la riqueza de los recursos naturales del Municipio de Totonicapán, cabecera del departamento que lleva el mismo nombre y que está situado a 203 kilómetros de la ciudad de Guatemala y a 2,495 metros sobre el nivel del mar, que sus habitantes, en un 98 por ciento indígenas, la defienden a toda costa.

Ninguna persona ajena a la comunidad y que no tenga la autorización de los líderes de esta puede adentrarse en sus áreas protegidas sin arriesgarse a ser reprendida con base en sus leyes consuetudinarias.

Incluso, los mismos pobladores de los 48 cantones deben contar con el permiso respectivo para hacer uso de los recursos que el bosque provee. Ellos se rigen por un modelo de gestión territorial ancestral que les ha permitido efectuar un buen aprovechamiento de la naturaleza.

Sin embargo, “hay una brecha inmensa de disparidades y desigualdades sociales, económicas y políticas que no permiten el desarrollo en la calidad de vida de las personas del municipio”, indica el Plan de Desarrollo 2011-2021 elaborado por el Consejo Municipal de Desarrollo y la Secretaría de Planificación y Programación de la Presidencia, 2010.

Según el citado documento, el 72.66% de la población se encuentra en condiciones de pobreza, es decir obtiene menos de US$2 diarios de ingreso; y dentro de estos se registra una población de 8.86% en condiciones de pobreza extrema, o sea personas que obtienen solo US$1diario.

Además de las condiciones de vida de su población, el territorio de Totonicapán ha sido afectado por inundaciones, erosiones, deslaves e incendios. El paso del Huracán Mitch en 1998 y la Tormenta Tropical Stan en 2005 causaron destrozos; el huracán, por ejemplo, ocasionó la pérdida de viviendas, cosechas, animales de crianza e incluso vidas humanas.

La llegada del cambio climático ha incrementado sus vulnerabilidades, por lo que para hacerle frente y aprender a convivir con él, los pobladores de los 48 cantones están dándole relevancia a la educación ambiental y a la conservación de las fuentes de agua, alimento, materia prima, combustible y medicina, entre otros valiosos servicios ecosistémicos que les brindan sus bosques.

Education and community organization are the keys to learning to live with climate change

“Together we are stronger.” This is well known by the authorities of the 48 Cantones of Totonicapán, the institution with the greatest representation and legitimacy among the K’iche’ population of Mayan descent of the Western plateau of Guatemala, which seeks economic and cultural development from within its own historical roots.

This organization also watches with suspicion over the management and conservation of the communal forests of its territory, which is characterized by its high wildlife concentration.

The forests cover around 21,000 hectares, with a varied wildlife of flora and fauna, such as the case of pinabete (Abies guatemalensis), an exclusive species of the country, and about 2,000 natural water wells have been identified.

The forest’s natural resources are so well appreciated by inhabitants of the Municipality of Totonicapán (of which 98% are indigenous), defend them at all costs.. The Municipality has the same name as the department of Totonicapán (equivalent to a state) and is located 203 kilometers from Guatemala City and 2,495 meters above sea level.

No person outside the community and that is not authorized by the community leaders can enter their protected areas without risking reprimand based on their customary laws.

Even the inhabitants of the 48 Cantones themselves must have the respective permit to be able to make use of the resources that the forest provides. They are governed by an ancestral territorial management model that has allowed them to make good use of their environment.

However, “there is an immense gap of disparities and social, economic and political inequalities that do not allow development in quality of life for the people of the municipality”, indicates the 2011-2021 Plan of Development created by the Municipal Council of Development and The Secretary of Planning and Programming of the Presidency in 2010.

According to the aforementioned document, 72.66% of the population is in poverty, which is to say they obtain less than US $2 per day of income. On top of this 8.86% the same population live in conditions of extreme poverty, people who obtain only US $1 per day.

In addition to these living conditions of its population, the territory of Totonicapán has been affected by floods, erosion, mudslides and fires. Hurricane Mitch in 1998 and Tropical Storm Stan in 2005 both caused damage. The hurricane, for example, caused the loss of homes, crops, livestock and even human lives.

The arrival of climate change has increased vulnerabilities, so that to cope with it and to learn to live with it, the inhabitants of the 48 Cantons are putting more importance in environmental education and the conservation of water sources, food, raw materials. Fuel and medicine are just some of many valuable ecosystem services provided by their forests worth maintaining.

¿Cuáles son los efectos del cambio climático en Totonicapán?

Para conocer las consecuencias derivadas de los drásticos cambios en los patrones del clima del municipio y qué medidas están adoptando para mitigar y adaptarse a los nuevos escenarios climáticos, EcocienciaGT entrevistó al ingeniero agrónomo Mario Ardany de León Benítez, originario de Totonicapán.

De León es Oficial de Programa, de Ecologic Development Fund una organización internacional no lucrativa que tiene como misión empoderar a las comunidades rurales e indígenas de Centro América y México para restaurar y proteger sus ecosistemas tropicales.

What are the effects of climate change in Totonicapán?

In order to know the consequences of drastic changes in the municipality’s climate patterns and what measures are being taken to mitigate and adapt to the new climatic scenarios, EcocienciaGT interviewed agronomist Mario Ardany de León Benítez, a native of Totonicapán.

De León is Program Officer of the Ecologic Development Fund, an international non-profit organization whose mission is to empower rural and indigenous communities to restore and protect their tropical ecosystems in Central America and Mexico.

“Adaptarnos es lo que nos queda”

Las cambiantes condiciones climáticas de temperatura, humedad y precipitación han impactado la seguridad alimentaria del Altiplano Occidental de Guatemala, refiere el ingeniero agrónomo Rolando Gómez, director regional de la Fundación para el Ecodesarrollo y la Conservación (FUNDAECO).

“En las partes bajas del occidente ha escaseado el agua, la producción agrícola descendió y algunas especies de animales comenzaron a migrar. Hace tres años en la Sierra de los Cuchumatanes nevó y eso no había pasado antes; la frecuencia con que ahora ocurren granizadas y heladas impactan grandemente, porque queman cultivos e incluso a especies forestales en crecimiento”, añadió Gómez.

La intensidad de las precipitaciones también incide en derrumbes que obstruyen carreteras e impiden que las personas salgan de sus comunidades para comercializar sus cultivos. Al no tener ingresos para satisfacer sus necesidades básicas, ejercen más presión sobre los recursos naturales. “A nivel nacional y del Altiplano Occidental hay bastantes amenazas debidas al cambio climático, por eso lo que nos queda es adaptarnos”, enfatizó Gómez.

¨To adapt is all that is left.”

The changing climatic conditions of temperature, humidity and precipitation have impacted the food security of the Western Highlands of Guatemala, says the agronomist Rolando Gómez, regional director of the Foundation for Ecodevelopment and Conservation (FUNDAECO).

“In the lower parts of the west, water has been scarce, agricultural production has declined and some animal species have begun to migrate. Three years ago in the Sierra de los Cuchumatanes it snowed, which had never before happened; the frequency with which hailstones and frost now occur have a great impact, because they ruin crops and even growing forest species, “added Gómez.

Increased rainfall caused landslides that obstruct roads and prevent people from leaving their communities to market their crops. Having no income to meet their basic needs, they exert even more pressure on natural resources just to get by. “At the national level and the Western Highlands there are many threats due to climate change, so we have to adapt,” said Gómez.

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Ingeniero agrónomo Rolando Gómez, director regional de FUNDAECO // Agricultural engineer Rolando Gómez, regional director of FUNDAECO

Mitigación y adaptación van de la mano

Reducir o eliminar las prácticas que generan los Gases de Efecto Invernadero (GEI) que están incrementando la temperatura global del planeta, o aumentar las reservas de almacenamiento de carbono para que estas no sean liberadas a la atmósfera son las bases de la mitigación.

Mientras, la adaptación consiste en todas las acciones que de forma individual, grupal y empresarial se deben efectuar para ajustarnos a las nuevas condiciones de frío o calor extremo, sequías prolongadas, heladas intensas o tormentas de granizo, etcétera, con el objetivo de ya no verlos como amenazas que pueden causar daños, sino aprender a manejarlos y vivir con ellos.

“Tanto mitigación como adaptación deben ir de la mano, complementarse”, dijo Jonathan Schwarz, del Proyecto Desarrollo con Bajas Emisiones de la Agencia de los Estados Unidos para el Desarrollo Internacional, durante el Segundo Congreso Nacional de Cambio Climático que se efectuó la ciudad de Quetzaltenango, otro de los departamentos del Altiplano Occidental de Guatemala y que también está siendo afectado por el cambio climático.

Para saber dónde mitigar y cómo adaptarse, primero hay que definir las amenazas, recalcó el ingeniero Rolando Gómez, de FUNDAECO. También es imperativo que los alcaldes municipales prioricen la ejecución de obra verde (conservación de áreas verdes en el casco urbano, restauración de áreas fragmentadas, cosecha de agua de lluvia), no solo gris (puentes o carreteras). Y añadió: “Mientras más se tomen en cuenta los recursos naturales en las estrategias de mitigación y adaptación, estos seguirán proporcionando servicios ambientales a la población”.

Para Marta Pérez de Madrid, Oficial de Cambio Climático de la Unión Internacional de Cambio Climático (UICN) para Centro América, México y El Caribe, “las municipalidades tienen que involucrarse desde el principio en los procesos de adaptación al cambio climático”, porque adaptarse es: “tomar decisiones, fomentar las soluciones que la naturaleza nos da y levantar el perfil que los ecosistemas tienen como respuesta al cambio climático”, según explicó durante un seminario virtual para periodistas sobre Adaptación Basada en Ecosistemas.

En el caso de los 48 Cantones de Totonicapán, sus líderes participan activamente en la ejecución de proyectos que benefician a sus comunidades, incluidos los de mitigación y adaptación al cambio climático. Están bien organizados en cinco distintas juntas directivas y durante un año realizan trabajos comunitarios en pro de su municipio y sin recibir remuneración.

Mitigation and adaptation go hand to hand

Reducing or eliminating practices that generate greenhouse gases (GHGs) are are increasing the global temperature of the planet, or increasing carbon storage reserves so that they are not released into the atmosphere are the bases of how to avoid what may come.

In the meantime, adaptation consists of all the actions that individual, groups and businesses must take to adjust to the new conditions of extreme cold or heat, prolonged droughts, intense frost or hail storms, etc., with the objective of no longer seeing them as threats that can cause harm, but as a part of life that must be adapted to.

“Both mitigation and adaptation must go hand in hand,” said Jonathan Schwarz of the United States Agency for International Development’s Low Emission Development Project at the Second National Congress on Climate Change held in the city of Quetzaltenango, another department of the Western Altiplano of Guatemala and also being affected by climate change.

In order to know where to mitigate and how to adapt, the threats must first be defined, said engineer Rolando Gómez of FUNDAECO. It is also imperative that municipal mayors prioritize the execution of green work (conservation of green areas in the urban center, restoration of fragmented areas, rainwater harvesting), not just gray (bridges or roads). He added, “The more natural resources are taken into account in mitigation and adaptation strategies, the more the latter will continue to provide environmental services to the population.”

According to Marta Pérez de Madrid, Climate Change Officer of the International Union for Climate Change (IUCN) for Central America, Mexico and the Caribbean, “municipalities have to be involved from the outset in the processes of adaptation to climate change”, because adapting Is to “take decisions, foster the solutions that nature gives us and raise the profile of ecosystems as a response to climate change,” he explained at a virtual seminar for journalists on Ecosystem-Based Adaptation.

In the case of the 48 Cantones of Totonicapán, their leaders are actively involved in the implementation of projects that benefit their communities, including mitigation and adaptation to climate change. They are well organized in five different boards of directors and for one year they carry out community work in favor of their municipality without receiving compensation.

Para muestra: las estufas ahorradoras de leña

La condición de pobreza en que viven muchas personas de los 48 Cantones de Totonicapán, sobre todo de quienes habitan el área rural, es una de las razones por las cuales emplean la leña como principal fuente energética de sus viviendas.

Ante ese panorama, una de las maneras de contribuir a la preservación de los recursos naturales de la comunidad, de mitigar y adaptarse al cambio climático, así como de ayudarse a mejorar sus condiciones de vida es usando una estufa ahorradora, cuyo diseño reduce el consumo de leña y además ayuda a prevenir enfermedades respiratorias, porque las cocinas no se llenan de humo.

Y eso es lo que hacen EcoLogic y la Junta Directiva de Recursos Naturales de la Organización Comunitaria ancestral de los 48 Cantones. Ellos seleccionan, previos estudios socioeconómicos, a las familias que pueden hacerse acreedoras a una estufa ahorradora.  

Para que las familias beneficiarias valoren y cuiden la estufa que se les entregará, deben hacer un aporte que consiste en 2 sacos de arena, 20 blocks y 2 sacos de barro, así como costear la mano de obra del ayudante del albañil que la construya.

También deben comprometerse a participar en jornadas de reforestación, en charlas de sensibilización ambiental y en talleres de hogares saludables. En estos últimos, y a través de metodologías demostrativas y vivenciales, se les enseña desde la correcta manipulación de los alimentos, hasta el uso, higiene y mantenimiento de su nueva estufa ahorradora.

El cemento, los ladrillos, los tubos para la chimenea y la plancha donde se calentarán los alimentos los aporta EcoLogic. Posteriormente, los técnicos de esta organización efectúan visitas a los hogares para evaluar el uso y cuidado que le están dando a la estufa. Es así como han podido comprobar que el modelo que construyen es el más adecuado y aceptado por las personas en las comunidades.   

Conozcamos la historia de doña Dora Argueta, del cantón Chiyax, quien gracias a la ayuda y solidaridad de sus vecinos logró obtener una humilde vivienda, requisito indispensable para luego tener su estufa ahorradora.

For example: wood-burning stoves

The poverty conditions in which many people in the 48 Cantons of Totonicapán live, especially those who live in the rural areas, is just one of the reasons why they use firewood as the main energy source of their homes.

Given this scenario, one of the ways to contribute to the preservation of the natural resources of the community, to mitigate and adapt to climate change and to help improve their living conditions is by introducing an energy conserving stove whose design reduces consumption of firewood and also helps to prevent respiratory diseases as the kitchens fill with less smoke.

And that is what EcoLogic and the Board of Natural Resources of the ancestral Community Organization of the 48 Cantones do. They select, using previous socioeconomic studies, the families that can be successful with an energy saving stove.

In order for the beneficiary families to value and take care of the stove that will be delivered, they must make a contribution consisting of 2 sacks of sand, 20 blocks and 2 sacks of mud, as well as pay the labor of the assistant of the mason who builds it.

They also commit to participate in reforestation days, environmental awareness talks and in healthy home workshops. In the latter, and through demonstrative and experiential methodologies, they are taught the correct handling of food and the use, hygiene and maintenance of their new conserving stove.

The cement, the bricks, and the tubes for the chimney as well as the iron where the food will be heated are provided by EcoLogic. Subsequently, EcoLogic technicians call on the houses to evaluate the use and care that they are giving to the stove. With this they have been able to verify that this model is the most appropriate and accepted by the people in the communities.

Let’s get acquainted with the story of Dona Argueta, from the canton of Chiyax, who thanks to the help and solidarity of her neighbors managed to obtain a humble dwelling, an indispensable requirement to later on have a conservatory stove.

La vida gira alrededor de los bosques y el agua

Gracias a que el bosque comunal de Totonicapán ha estado por muchos años en manos de los líderes de los 48 Cantones, los problemas que lo afectan no lo han deteriorado al extremo.

Según relató el ingeniero agrónomo Fernando Recancoj, de la organización EcoLogic, dentro de la cosmovisión maya-k´iche´ existe el tema del servicio o “K´axcol” en idioma k´iche´ que traducido literalmente significa sacrificio o dolor. Pero en un sentido más amplio y comunitario se refiere a brindar un servicio.

La Junta Directiva de Recursos Naturales de los 48 Cantones es la que coordina con EcoLogic los proyectos que pueden trabajar en equipo. La función de esa junta es velar por el buen manejo de las 21 mil hectáreas de bosque comunal en donde hay más de 2 mil nacimientos de agua y ahí radica la fortaleza de la organización, enfatiza Recancoj.

También existen comités de agua potable con más de 200 beneficiarios cada uno y todos trabajan para que las cuencas estén reforestadas, sobre todo ahora que la variabilidad climática producida por el calentamiento global ha afectado la región con períodos de sequía más prolongados, lluvias intensas que caen en menor tiempo y heladas más fuertes. Situaciones climáticas que les estarían afectando en mayor escala, de no ser por los trabajos de conservación y restauración que han realizado las comunidades de manera ancestral y a los que en la última década les han integrado el conocimiento científico y la tecnología.

Por ejemplo, hasta hace 10 años no existían los viveros forestales comunitarios que en la actualidad les proveen de las especies de árboles nativas para que reforesten las zonas degradadas, comentó el ingeniero Mario Ardany de León, Oficial de Programa de EcoLogic para Guatemala.

A continuación, conozcamos por qué los habitantes de los 48 Cantones del Pueblo de Totonicapán valoran la conservación de sus bosques.

Life revolves around forests and water

Thanks to the fact that the communal forest of Totonicapán has been for many years in the hands of the leaders of the 48 Cantons, the problems that affect it have not deteriorated to the extreme.

According to the agronomist Fernando Recancoj, from EcoLogic, within the Mayan-K’iche’ cosmovision there is the theme of the service or “K’axcol” in the K’iche’ language which translated literally means sacrifice or pain. But in a broader sense and community it refers to providing a service.

The Board of Natural Resources of the 48 Cantones coordinates with EcoLogic projects that work together as a team. The function of this meeting is to ensure the good management of the 21 thousand hectares of communal forest where there are more than 2 thousand natural springs. Here lies the strength of the organization, emphasizes Recancoj. There are also potable water committees with more than 200 beneficiaries each and all work to make the basins reforested, especially now that the climate variability caused by global warming has affected the region with longer periods of drought, more intense rains that fall in less time, and stronger frost.

Climatic situations that would be affecting them in an even larger way, were it not for the conservation and restoration work that the communities have done in the ancestral way and to which scientific knowledge and technology have been integrated to in the last decade. For example, up to 10 years ago there were no community forestry nurseries, something that currently provides native tree species to reforest degraded areas, said engineer Mario Ardany de León, EcoLogic Program Officer for Guatemala.

Next, we will look at why the inhabitants of the 48 Cantones of the Town of Totonicapán value the conservation of their forests.

Es así como los líderes y pobladores de los 48 Cantones del Pueblo de Totonicapán van un paso adelante de los habitantes de áreas urbanas y en especial de los citadinos, tanto en sus niveles de organización comunitaria, como de compromiso y ejecución de acciones que les están permitiendo convivir con el cambio climático y mantener los recursos naturales para sus presentes y futuras generaciones.

This is how the the leaders and settlers of the 48 Cantones of the Town of Totonicapán can get ahead of the inhabitants of urban areas and especially of the cities, both in the levels of community organization as well as the commitment and execution of the work that enables them to coexist with climate change and maintain natural resources for their present and future generations.

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